Primeira missão a Marte com veículos robóticos de exploração

4 de Julho de 1996

A Mars Pathfinder foi a primeira de uma série de missões a Marte que incluiu rovers (veículos robóticos de exploração). Esta missão a Marte foi a mais importante desde as outras tentativas para chegar ao planeta vermelho em 1976, visto que também foi a primeira missão a enviar um rover para a superfície de outro planeta. A Mars Pathfinder foi lançada no dia 4 de julho de 1996. Levou consigo um conjunto de instrumentos científicos para analisar a atmosfera de Marte, o clima, a geologia e a composição das rochas e o solo. O projeto foi o segundo do programa Discovery da NASA, o qual promove o envio de naves de baixo custo e de lançamentos frequentes. Ainda que a missão estivesse programada para durar um mês e uma semana, estes limites foram excedidos por 3 vezes e 12 vezes respetivamente. O contacto final com a Mars Pathfinder foi às 10:23 UTC do dia 27 de setembro de 1997. Embora os responsáveis pela missão tenham tentado restabelecer contacto durante os cinco meses seguintes, a missão bem-sucedida foi dada por concluída a 10 de março de 1998. Após a aterragem, Mars Pathfinder foi renomeada como Estação Memorial Sagan em honra ao famoso astrónomo e planetólogo americano Carl Sagan.

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